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電影《2012》裡頭,因為太陽活動大增,導致一連串全球毀滅的災難,2012年過了,地球還好好的,所以我們可以放心了?不過NASA告訴我們,其實每11年一個週期的太陽活動極大期才正要到來,大概今年底或明年初。

什麼叫太陽活動極大期呢?太陽表面活動會週期性的增加或減少,活動最強的時候,就叫太陽活動極大期,或太陽極大期,由於此時會產生非常多太陽黑子,所以又叫太陽黑子極大期。

隨著太陽逐漸進入極大期,從太陽表面射出日冕物質拋射(coronal mass ejection;CME)的頻率也逐漸增加,譬如說,就在7月22日,太陽朝我們「開了一槍」,射出數十億噸的粒子,所以我們已經面臨《2012》末日了嗎?別擔心,到現在我們還活的好好的在上網不是嗎?

雖然太陽活動並不會造成地球毀滅,不過強烈的日冕物質拋射,有可能造成無線電通訊中斷,電力網路受影響而跳電,電子儀器損壞等等,1859年時一次超大的太陽風暴,甚至讓歐洲與北美的電報線都融掉了。至於7月這次日冕物質拋射,它的規模沒能達到會造成損害的最低程度,對人類造成的影響可說微乎其微。

不過,接下來,太陽活動會越來越劇烈,我們是不是該擔心呢?大概不必,這次的太陽活動極大期,會是一世紀以來最弱的一次,如果我們都撐過了2000年的上次太陽極大期,那這次大概也沒什麼可怕的。

自然科學對太陽的了解其實還很差,2006年NASA還預測這次太陽極大期會發生在2010到2011年,而且會是超強的一次,這激發了電影《2012》的想像,但是NASA的預測完全錯誤,現在都到了這個時間點,太陽的活動還是很輕微,NASA改預測會在今年底或明年初,而且是一世紀以來最弱的一次,害《2012》變成笑話。只能說,人類未知的事還是比已知的多啊……

也有少數人倒是擔心太陽活動太小,因為在歷史上,1645年至1715年間,太陽活動一直很小,稱為蒙德極小期(Maunder Minimum),巧合的是,這段時間與歷史上地球溫度較低的「小冰期」最冷的時間一致,於是有人認為蒙德極小期有可是小冰期發生的原因,但這個假說尚未得到一致的認同。

如果假說為真,那我們可能要小心了,因為如果接下來太陽活動越來越小,進入類似蒙德極小期,又帶來小冰期的話,回顧當年,因為氣溫降低,氣候變遷,糧產減少,許多歷史學家認為對人類造成了相當大的影響,如格陵蘭的居民因此完全滅絕,冰島的人口也減少一半,北美印地安人因為糧食不足組成聯盟彼此爭戰,歐洲則因饑荒引發一次次的瘟疫,更有人認為小冰期是明朝流寇四起而滅亡的原因之一。

不過,人類製造了大量二氧化碳,近年來的氣溫都是一直上升,使得全球暖化是目前的主要威脅,我們可能不用太擔心會有小冰期全球冷化的問題。

 

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