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說起美國,會聯想起什麼?

 

一個廣土眾民的國家?

 

如今美國有超過3億人口,但是,美國初生之時,含黑人、原住民在內,僅有約240萬人口,比起台中市(台中縣市合併後人口268萬人)的人口還少。

 

世界軍事強權?

 

現在的美國,是世界獨強的軍事大國,擁有全球最精銳的部隊。然而,在美國獨立戰爭時,只有一群連野戰廁所都挖不好的烏合之眾,反而當時美國的敵人英國,才是世界獨強的軍事大國,擁有全球最精銳的部隊。

 

美國國父華盛頓?

 

華盛頓領導美國打了八年獨立戰爭,又為美國建立了許多政治體制的基礎,貨真價實是美國的國父,不過,你可能不知道,他的貢獻還不只於此,美國之所以會鬧獨立的遠因,也是他一手惹出來的。他到底惹出了什麼天大麻煩,且賣個關子,稍後幾篇再談。

 

美國又為什麼叫做「美」國?

 

這麼簡單也要問──各位或許會這樣想──因為美國的全名是「美利堅合眾國」(The United State of America),這個「美利堅」則來自於美洲大陸本身的名稱,全名是「亞美利加洲」(America)啊!

 

但是「亞美利加」又是從何而來?

 

話說從頭,在美洲大陸上,自四萬五千年前到一萬年前,美洲原住民的先祖經過白令陸橋來到了阿拉斯加,此後繁衍到整個美洲大陸,在中南美洲,發展出馬雅、印加、阿茲特克等文明,但是在今日美國的土地上,則是無數部落星羅棋布,在漫長的時間中各有興衰,這些原住民的生活一直沒有受外界打擾,直到一四九二年,「哥倫布發現新大陸」。

「發現新大陸」其實是個美麗的錯誤,哥倫布與其贊助者當初並不想要發現新大陸,他們希望的是繞地球一圈到達亞洲,取得亞洲的香料──在當年,香料是高級的奢侈品,現在的我們在餐廳拿起胡椒罐就灑,若是當時的歐洲人看到可是會羨慕得不得了,因為當年在歐洲,胡椒甚至可以直接當準貨幣使用,只有最有錢的貴族才能這樣「灑錢」。

哥倫布也不是第一個認為「地球是圓的」的人,古希臘人就從種種跡象認為地球是圓的,但是問題是地球有多大?哥倫布在計算時發生了嚴重的錯誤,他引用希臘天文學家托勒密的估算,嚴重低估了地球的圓周長,又高估了歐亞大陸的大小,而且他從馬可波羅的遊記中胡亂推算,認為日本只在葡萄牙以西五千哩,所以認為可「繞地球一圈」航行到亞洲。

後來,他航行了三千九百哩,抵達今日的巴哈馬群島時,以為自己來到了印度,於是把島上的原住民稱為「印度人」(Indian),從此以後美洲的原住民就成了「印地安人」,而巴哈馬群島所屬的群島後來就被稱為「西印度群島」。

如果世界上沒有這片新大陸,而是如哥倫布原本所想的一整片海連到亞洲東岸,那哥倫布大概會在大海中飄流成為「骷髏船」了。

 

雖然哥倫布很快認清他抵達的並非印度,他還是認定他是在亞洲的某處,不斷跟贊助人強調一定會找到遍地黃金與香料,卻當然沒有著落,於是在第三次航行時遭到逮捕,上了腳鐐帶回西班牙,哥倫布也精通政治表演,船員本來同情他,要為他解開腳鐐,他卻拒絕了,直接拖著腳鐐去見西班牙國王與王后,兩人於心不忍,批准讓他第四次出航。

不料,當哥倫布航行來到先前建立的殖民地,他的部下卻不讓他上岸,哥倫布只好在中美洲流浪,木殼船被鑿船蟲咬壞,因而困在牙買加一整年,好不容易有人搭救,回到西班牙,兩年後就過世,死前還念念不忘的說自己到了亞洲,並想向西班牙王室爭取新大陸的權利金,只是徒勞而已。

所以哥倫布並沒有像我們所想的,發現了新大陸以後就功成名就,而新大陸也沒有以他的名字命名,直到南美洲獨立運動時,才想起了他的名字,於是今日有個國家以他的名字命名,就是「哥倫比亞」。

若不是這樣陰錯陽差,當初新大陸以哥倫布命名的話,今日美洲就要叫「哥洲」,而美國恐怕就要叫做「哥倫比亞合眾國」了。

 

不過,哥倫布的航行,刺激了西班牙與葡萄牙王室,資助許多航海家出海冒險,其中包括一位佛羅倫斯人亞美利哥‧維斯普奇(Amerigo Vespucci),他來到巴西與委內瑞拉,在委內瑞拉著名的馬拉開波湖中,看到原住民在湖底插樁,於湖上建屋,像極了他義大利故鄉的威尼斯,於是把這塊地方叫「小威尼斯」(Venezuela),後來就成了委內瑞拉。

亞美利哥‧維斯普奇認為美洲不是亞洲,而是一塊全新大陸,與當時的哥倫布等人相反,他提出「新大陸」的看法,後來,這塊大陸就以他的名字在拉丁文中的音轉為名,叫做「亞美利加」。

於是,美洲從此叫做美洲,而日後美國成立時,援用美洲大陸的名字,於是就叫「美國」。這個名字的由來,可說是充滿陰錯陽差,對照美國建國的過程,也一樣是充滿陰錯陽差,這些故事,就且待下回分解了。

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明騎西行記

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